El Lark (1959-1966): el último Studebaker

La compañía Studebaker comenzó a comercializar coches para ser halados por caballos en 1852 y se convirtió rápidamente en uno de los más grandes fabricantes de vehículos en Norteamérica. En 1902 comenzó a fabricar automóviles, inicialmente eléctricos y más adelante con motor a gasolina.

 

Por: Jean Paul Ruíz de Geest

Especial para www.carrosyclasicos.com

 Studebaker Lark VIII sedán 1961 evento Chambly Canadá julio 2017

 

 Publicidad Studebaker 1904

 

La producción alcanza cifras elevadas en los años 20. Pero malas decisiones financieras y la gran crisis económica que empieza en 1929 la llevan prácticamente a la quiebra en 1933.

Logra recuperarse en los años siguientes gracias a los esfuerzos heroicos de Paul Hoffman y Harold Vance., pero la situación vuelve a complicarse en 1938. En 1939 el modelo compacto ’Champion’ es un gran éxito y asegura el futuro de la empresa por un buen tiempo.

 

 Publicidad nuevo Studebaker Champion 1939

 

Después de la Segunda Guerra Mundial Studebaker es uno de los líderes de la industria automotriz norteamericana con los diseños futuristas y originales de Raymond Loewy. En 1950 Studebaker logra vender 320.884 automóviles, algo extraordinario para un constructor independiente.

 

 Publicidad Studebaker 1946

Publicidad Studebaker 1951

 

En 1953 se presenta un nuevo diseño que no resulta popular y la competencia es muy intensa en ese momento: Ford y Chevrolet inundan el mercado con autos a bajo precio y las marcas independientes no tienen como hacer frente a esta situación. Marcas independientes como Hudson, Nash, Willys (automóviles) y Kaiser desaparecen poco tiempo después. Studebaker se fusiona con Packard en 1954, pero esto no logró mejorar la situación. En 1954 la producción había llegado a solo 68.708 unidades.

El gobierno estadounidense de Dwight Eisenhower decide intervenir en 1956 para evitar la quiebra y la compañía del sector aeronáutico Curtiss-Wright adquiere Studebaker para tratar de salvarla.

 

Studebaker President sedán 1956 evento Saint Lambert Canada mayo 2017

 

Se toman medidas radicales como el cierre de la planta de Packard en Detroit y se simplifica considerablemente la gama de productos.

En 1958 el modelo económico ‘Scottsman’ tiene un relativo éxito, ya que el público busca en ese momento automóviles más pequeños y de bajo precio. El ‘Scottsman’ es un auto con terminados muy simples: esta desprovisto de cromados y hasta tiene terminados de cartón en su interior.

 

Catálogo Studebaker Champion Scotsman 1958

 

Harold Churchill, el presidente de Studebaker desde 1956 comprende que un auto compacto es la única salida, lo que era en cierta forma repetir el milagro que se había alcanzado con el ‘Champion’ 20 años atrás.

 

1959

A mediados de 1957 H. Churchill aprueba el desarrollo del nuevo modelo ‘Lark’, que fue presentado en el otoño de 1958. Fue un proyecto que fue completado en un tiempo muy corto y que resultó muy exitoso.

 

Catálogo Studebaker Lark sedán 4 puertas 1959

Ya que no se tenían recursos para un diseño totalmente nuevo se utilizó como base el Studebaker de 1958, pero se procedió a cortar tanto la parte delantera, la trasera y el chasis. La cabina seguía siendo en líneas generales la misma que en el diseño original de 1953. El resultado es un auto mucho más corto (longitud 62 centímetros menor) y ligero (unos 100 kilogramos menos). Para bajar los costos de desarrollo y producción, los guardabarros tanto delanteros como traseros venían atornillados y no soldados a la carrocería, lo que simplificaba las reparaciones, Además las defensas eran iguales tanto atrás como adelante y los “stops” o luces posteriores eran iguales, solo variaba el montaje en la carrocería.

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El chasis pasó de 2,96 metros a 2,76 metros de distancia entre ejes en la versión sedán. Aunque parecía pequeño con respecto a los automóviles norteamericanos de la época, el espacio de la cabina era generoso. El autor de estas líneas tuvo la oportunidad de montar en un taxi Lark modelo de 1961 en Bogotá y recuerda lo espacioso que era con respecto a taxis mucho más grandes, como el Dodge Seneca 1961 entre otros.

Taxi Studebaker Lark 1961 película Rapsodia en Bogotá de 1963 de José María Arzuaga

Studebaker Lark 1961 en reparación Bogotá en 1980

Studebaker Lark en Bogotá

Studebaker Lark en Bogotá

La parrilla era cuadrada y casi vertical y estaba inspirada en la del Studebaker Hawk. El diseñador Bob Doehler logró crear un auto de aspecto moderno con componentes que tenían ya cerca de 6 años. En 1959 la producción pasa a 138.866 unidades. El contexto es favorable ya que los principales fabricantes automotrices norteamericanos (General Motors, Ford y Chrysler) todavía no tenían modelos en el segmento de los autos compactos.

 Catálogo Studebaker Lark cupe hardtop 1959

El Lark fue ofrecido con motores de 6 cilindros en línea y 8 cilindros en V. El motor de 6 cilindros era el mismo que se venía utilizando en el Champion desde finales de los años 40.  Tenía una cilindrada de 2,8 litros y una potencia de 90 caballos.

El motor V8 de 4,2 litros generaba 180 caballos (195 con carburador de 4 cuerpos y tubos de escape dobles). La transmisión de base era manual de 3 velocidades en la columna de dirección y en opción el sistema ‘overdrive’ o la caja automática ‘Flight-O-Matic’ de 3 cambios, suministrada por Borg-Warner.

Publicidad Studebaker sedán 4 puertas 1959 

Los modelos de base se denominaban ‘De Luxe’ y los más lujosos estaban en la serie ‘Regal’. En las dos series se vendían sedanes de 4 puertas y camionetas station wagon de 2 puertas. El sedán de 2 puertas hacia parte de la serie ‘De Luxe’, mientras que el cupe sin parales venia en la serie ‘Regal’.

Portada catálogo Studebaker Lark Regal hardtop 1959

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 Catálogo Studebaker Lark station wagon 1959

Adicionalmente se comercializaba el sedán de 4 puertas ‘Econ-O-Miler, con un chasis más largo que el sedán normal (2,87 metros); era destinado principalmente al mercado de los taxis.

Publicidad Studebaker taxi 1959

Los periodistas automotrices de la época estaban gratamente sorprendidos por la solidez de la carrocería del Lark y por su suavidad de manejo. Con el motor de 6 cilindros este auto pasaba de 0 a 60 millas por hora (97 kilómetros por hora) en 16,8 segundos, mientras que con el motor V* el tiempo era de solo 9,9 segundos.

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1960

En 1960 se hacen pocos cambios.

Portada catálogo Studebaker Lark 1960

Catálogo Studebaker Lark sedán 2 puertas 1960

 Catálogo Studebaker Lark staton wagon 2 puertas 1960

Publicidad Studebaker Lark sedán 4 puertas 1960

La gran novedad son las versiones cupe convertible y camioneta station wagon de 4 puertas.

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Catálogo Studebaker Lark station wagon 4 puertas 1960

A finales de 1960 Harold Churchill se pensiona y es reemplazado por Sherwood Egbert.

En 1960 aparecen los automóviles compactos de los principales constructores de Detroit: el Ford Falcon, el Chevrolet Corvair y el Plymouth Valiant. La situación se complica para Studebaker y la producción cae a 105.902 unidades en 1960.

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 Publicidad Studebaker patrulla de policía 1960

 Publicidad Studebaker Lark 1960 México

 

 

1961

En su tercer año el Lark tiene pocos cambios estéticos y la producción pasa a 78.664 autos.

 Studebaker Lark VIII sedán 1961 evento Chambly Canadá julio 2017

 Studebaker Lark VIII sedán 1961 evento Chambly Canadá julio 2017

 Publicidad Studebaker Lark economía 1961

 Publicidad Studebaker Lark station wagon 1961

El nuevo motor de 6 cilindros con válvulas en la cabeza alcanza 112 caballos en vez de 90.  Asimismo, se presenta el nuevo modelo sedán de 4 puertas ‘Cruiser’ con chasis largo con terminados más lujosos.

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 Catálogo Studebaker Lark Cruiser VIII 1961

El Cruiser así como todos los autos de la serie Regal tienen ahora luces delanteras dobles. En esta serie se puede optar por el motor V* ‘289’ de 4,7 litros y 200 caballos (que produce 225 HP con carburador cuádruple).

Postal Studebaker Lark Regal sedán 4 puertas 1961

Otra opción interesante es el techo corredizo ‘Skytop’.

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En el mercado de los automóviles utilitarios se ofrece el sedán ‘Heavy Duty’ con componentes más robustos y menor equipamiento (apreciado como auto de alquiler), patrullas de policía y taxis.

 

 Catálogo Studebaker Lark Heavy Duty 1961

Catálogo Studebaker Lark patrulla de policía 1961

Sherwood Egbert contacta al diseñador Brooks Stevens para modernizar la línea de los automóviles Studebaker para el modelo de 1962.

 

1962

Con un presupuesto muy limitado Brooks Stevens logra darle un nuevo aspecto muy llamativo al Lark, y también al cupé deportivo Hawk (ahora denominado ‘Gran Turismo Hawk’).

Catálogo Studebaker Lark hardop y Grand Turismo Hawk 1962

La nueva parrilla cromada del Lark es parecida a la del Mercedes-Benz y el techo es más cuadrado. El chasis de 113 pulgadas (2,87 metros de distancia entre ejes) es utilizado en todos los modelos de 4 puertas. Todos los autos tienen ahora las luces delanteras dobles y su carrocería más larga los hace ver más elegantes.

 Catálogo Studebaker Lark sedán 2 puertas 1962

 Publicidad Studebaker taxi 1962

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Catálogo Studebaker Lark station wagon 1962

En 1962 aparece la serie Daytona, compuesta por un cupe hardtop y un convertible. Estaban equipados con asientos delanteros individuales.

Catálogo Studebaker Lark Daytona hardtop 1962

 Catálogo Studebaker Lark Daytona convertible 1962

Cabe anotar que un convertible Daytona fue el auto guía o “Pace Car” de la prestigiosa carrera de las 500 millas de Indianápolis.

Postal Studebaker Lark carro guía 500 millas Indianápolis 1962

La producción de Studebaker aumenta a 93.000 unidades y se logra un beneficio de 2,56 millones de dólares.

 

1963

Los modelos 1963 son muy similares a los de 1962.

 Catálogo Studebaker Lark hardtop 1963

 Catálogo Studebaker Lark patrulla de policía 1963

 Publicidad Studebaker Cruiser 1963

La gran innovación de Studebaker en este periodo es el cupe deportivo Avanti, con carrocería en fibra de vidrio. Era un auto revolucionario, con una carrocería de estilo europeo diseñada por Raymond Loewy. Desafortunadamente fue difícil de fabricar y solo se logran vender 3.834 unidades en su primer año.

 Publicidad Studebaker Avanti 1963

Otro nuevo modelo es la camioneta Wagonaire, con techo corredizo en la parte trasera.

 Catálogo Studebaker Lark Wagonaire 1963

Publicidad Studebaker Lark Wagonaire 1963

En 1963 se ofrecen 4 series, Standard, Regal, Custom y Daytona. Desaparece progresivamente la referencia explícita al apelativo Lark, para tratar de presentar la gama de productos como totalmente nueva. Sin embargo, cada vez hay más rumores sobre el fin de Studebaker y los clientes pierden fe en la marca.

 Catálogo Studebaker Cruiser 1963

Curiosamente en este año Studebaker presenta modelos excepcionales como el ‘Super Lark’ Un cupe con caja automática y motor V8 289 de 289 caballos que podía pasar de 0 a 60 millas por hora en 7,8 segundos. Este bólido es considerado como el ancestro de los ‘Muscle Cars’, populares a finales de los años sesenta.

 Publicidad Studebaker Super Lark 1963

A pesar de tener una gama de productos muy interesantes, las ventas caen a 67.918 unidades. Sherwood Egbert muy enfermo renuncia en noviembre y la empresa queda a la deriva. El 9 de diciembre de 1963 se cierra la planta de producción de South Bend, dejando a 7.000 trabajadores sin empleo en las vísperas de la navidad. En la planta quedan cerca de 3.000 autos modelo 1963 sin vender y 3 meses de producción del nuevo modelo 1964.

 Planta Studebaker South Bend diciembre 1963

Gordon Grundy, el presidente de Studebaker Canadá convence a los dirigentes de la marca para continuar la producción en la planta de Hamilton (provincia de Ontario), en Canadá, no muy lejos de Detroit. Esta planta, creada en 1948, era más eficiente que la de South Bend y tenía costos de operación mucho menores. La fabricación de un poco más de 20.000 unidades sería suficiente para alcanzar la rentabilidad.

 

1964

En 1964 Brooks Stevens logra de nuevo dar un aspecto distinto a los autos de Studebaker con pocos recursos. La nueva línea cuadrada tiene semejanzas con otros autos del momento como el Chevelle o el AMC Rambler.

 Catálogo Studebaker Lark 1964 

Studebaker Daytona cupe hardtop 1964 evento Granby Canadá julio 2018

 Studebaker Daytona cupe hardtop 1964 evento Granby Canadá julio 2018

 Studebaker Daytona cupe hardtop 1964 evento Granby Canadá julio 2018

 

Las series ofrecidas son Challenger, Commander, Daytona y Cruiser. Se dejan de producir en 1964 los taxis, el Avanti y el Gran Turismo Hawk.

 

Catálogo Studebaker Lark Challenger y Commander 1964

 Catálogo Studebaker Lark Cruiser 1964

Catálogo Studebaker Lark Wagonaire 1964

La publicidad enfatizaba en la originalidad y el eslogan era ‘different by design’, (diferente por naturaleza).

Publicidad Studebaker 1964

La producción en 1964 fue de 19.748 unidades, cifra muy cercana a la planeada por G. Grundy.

 

1965

Como la fábrica de South Bend estaba cerrada no se disponía de motores, así que se hizo un acuerdo con la General Motors para el suministro de motores derivados de los del Chevrolet. Se trataba de un 6 cilindros en línea de 194 pulgadas cubicas (3,2 litros) similar al usado en algunos Chevelle,Chevy II y un V8 de 283 pulgadas cubicas (4,6 litros) que no tenían piezas intercambiables con las del Chevrolet.

Portada catálogo Studebaker Lark 1965

 Publicidad Studebaker Lark 1965

Los modelos son muy similares a los del año anterior. El catálogo incluye las series Commander, Daytona y Cruiser. Se destaca la ausencia de convertibles o de cupés sin parales. Aunque la gama de productos es reducida, se logran vender 18.588 automóviles.

Catálogo Studebaker Comanedr Commander 1965

Catálogo Studebaker Lark Wagonaire 1965

Studebaker Wagonaire Matchbox

Studebaker Wagonaire Matchbox

Studebaker Wagonaire Matchbox

Catálogo Studebaker Lark Daytona Sports sedán 1965

 

 

1966

En 1966 se pasa a tener de nuevo luces delanteras sencillas.

 Portada catálogo Studebaker 1966

 Catálogo Studebaker Cruiser 1966

No hay cambios con respecto al año anterior y los ejecutivos de Studebaker deciden terminar las actividades en el sector automovilístico. Solo se producen 2.045 unidades en este año. 

Publicidad Studebaker Daytona 1966

El último automóvil es ensamblado en la planta de Hamilton el 17 de marzo de 1966 y así termina la larga historia de Studebaker

 

Referencias

http://www.oldcarscanada.com

http://www. Howtuffworks.com

http://www. hemmings.com

Fotos en Canadá tomadas por el autor, derechos reservados

 

 

 

 

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